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O

Objetos celestes: Cuerpos que existen en el Universo. Hay cuerpos brillantes como las estrellas y nubes de gas caliente. Hay objetos celestes opacos, que pueden reflejar la luz de las estrellas, como planetas, satélites y partículas de polvo. Además existe la materia oscura que no emite luz.

Objeto compacto: Estrella muy densa de neutrones o un hoyo negro. La densidad de una estrella de neutrones es igual a la de los núcleos atómicos, o sea millones de toneladas por centímetro cúbico.

Objeto cosmológico: Se llaman así a los cuasares si se interpretan los corrimientos hacia el rojo de sus espectros como indicación de que están a distancias superlejanas ( ver ley de Hubble).

Observaciones astronómicas: Obtención de datos relativos a los cuerpos celestes. Para lograrlas se utilizan telescopios y satélites, según la longitud de onda de la radiación que se desee analizar. Se pueden tomar imágenes de los cuerpos. También se puede descomponer su luz y tomar espectros.

Observatorio astronómico: Sitio donde se encuentran los telescopios y demás instrumentos auxiliares. En general se localizan en sitios aislados y elevados. Se buscan cielos despejados en lugares alejados de la luz de las ciudades.

Observatorio Astronómico Nacional en San Pedro Mártir: Se localiza en la Sierra de San Pedro Mártir, Baja California a 2 800 metros sobre el nivel del mar. Cuenta con un telescopio de 2 metros de diámetro, uno de 1.5 metros y otro de 80 cm. Es parte del Instituto de Astronomía de la UNAM. Se ha utilizado para estudios fotométricos de estrellas. Observaciones infrarrojas de estrellas, nebulosas y galaxias y para imágenes directas y espectroscopía con detectores modernos.

Ondas de radio: Radiación electromagnética con longitudes de onda  mayores que un milímetro. Varios átomos y moléculas del medio interestelar emiten ondas de radio. Las ondas de radio pueden atravesar grandes distancias sin ser absorbidas por el polvo y por consiguiente has sido muy útiles en la astronomía.

Optica: Es el estudio de la luz y todos los fenómenos que ella produce.

Oposición: Situación en la que un objeto aparece a 180° de otro, usualmente el Sol (la diferencia puede ser o en longitud o en ascensión recta, y se refiere específicamente a una u otra). El Sol, la Tierra y el objeto, se encuentran, entonces, en línea recta, con la Tierra en el medio. 

Otros planetas: Hasta la fecha no se han encontrado otros planetas de dimensiones considerables pertenecientes al Sistema Solar, aunque sí cuerpos menores como Quironte o QB1-1992. Recientemente se han descubierto muchos planetas alrededor de otras estrellas utilizando detectores infrarrojos y técnicas de radio.

OVNI: Siglas de “objeto volador no identificado”. Cualquier cuerpo luminoso que viaje por el cielo es un OVNI mientras no se determine su origen. Hasta la fecha todos los ovnis reportados tienen explicación natural : son de origen terrestre o meteoros.

Oxígeno: El elemento más abundante de la Tierra. El oxígeno es un gas que se produce en el interior de las estrellas y se lanza al espacio durante las explosiones de supernova. Su isótopo más común tiene ocho protones y ocho neutrones en el núcleo.

P

Paralaje: La paralaje trigonométrica es la mitad del ángulo al que se desplaza una estrella, situada en la dirección perpendicular al plano de la órbita de la Tierra, cuando ésta se mueve de un lado a otro de su órbita. Es inversamente proporcional a la distancia de la estrella. Las paralajes suelen ser ángulos muy pequeños, menores a un segundo de arco (la Luna llena subtiende un ángulo de 1 800 segundos de arco).

Parsec: Unidad de distancia utilizada por los astrónomos. Es igual a 3.26 años luz. Es la distancia a la que se encuentra un objeto cuya paralaje es de un segundo de arco. Un parsec es igual a 3 090 000 billones de centímetros (1 parsec = 3.09 x 1018 cm), o 30.9 billones de kilómetros.

Plano de la Galaxia: Región de la Vía Láctea donde se encuentran las estrellas jóvenes, los brazos espirales y las nubes de gas. Tiene forma de disco, mide unos 50 000 años luz de diámetro y 600 años luz de espesor.

Poder de resolución: Es la capacidad de un telescopio u otro instrumento astronómico, para registrar detalles en una imagen, por ejemplo, la capacidad que tiene el mismo, para separar estrellas dobles cuando estas se encuentran muy juntas, y mostrarlas como dos puntos luminosos separados. Si el telescopio es de baja resolución, las mostrará como una mancha algo alargada.

Polvo: Se llama así a las pequeñísimas partículas sólidas que existen en el espacio interestelar. El polvo desempeña un papel crucial en la formación de estrellas y planetas. Hay partículas de grafito y de silicio y algunas están cubiertas por hielos. El polvo absorbe la luz y puede llegar a impedirnos la observación de los cuerpos celestes como el núcleo de la Galaxia.

Positrón: Antipartícula del electrón, tiene carga positiva. Cuando un positrón y un electrón se combinan se aniquilan y se convierten en dos rayos gamma, es decir en dos fotones muy energéticos.

Principio cosmológico: Principio que postula que el Universo debe verse igual independientemente del lugar donde se encuentre el observador, es decir, que no existe ningún lugar privilegiado en el Cosmos. Este principio es fundamental para las teorías modernas sobre el origen y la evolución del Universo, implica que el Cosmos es homogéneo e isotrópico.

Protón: Partícula elemental con carga positiva, es uno de los constituyentes fundamentales del átomo. El átomo de hidrógeno tiene un protón en el núcleo. Se requieren 6 x 1023 protones para hacer un gramo de materia.

Ptolomeo: (c.100-170) Astrónomo alejandrino que escribió el Almagesto, una descripción en trece volúmenes del Universo tal como se entendía en la época, creó un modelo de Universo geocéntrico, que predominó durante más de 1.000 años. 

Pulsar: Astro que emite ondas de radio de manera intermitente y regular. Probablemente sea una estrella de neutrones con campo magnético intenso que tiene regiones más brillantes que otras. Conforme la estrella gira, varias veces por segundo, observamos y dejamos de observar las regiones brillantes.

Pulsar binario: Un pulsar binario es un par de estrellas pulsares que giran alrededor de su centro de masa, formando un sistema doble. El primer sistema descubierto se llama PSR1913+15.

Q

R

Radiación electromagnética: Radiación asociada a campos eléctricos y magnéticos oscilantes que se propaga en el espacio y que lleva energía. La radiación electromagnética comprende todas las longitudes de onda y frecuencias posibles. En particular las ondas de luz corresponden a la radiación visible. El fotón es la partícula asociada a la radiación.

Radiación de fondo: Es la que se originó durante la Gran Explosión y que se ha corrido al rojo durante la expansión cósmica. También se le conoce como radiación fósil o de 3oK. Ha sido detectada en las regiones milimétricas y submilimétricas del espectro electromagnético y se observa en todas las direcciones de la bóveda celeste.

Radiogalaxia: Conglomerado estelar que produce cantidades considerables de ondas de radio. Una de cada millón de galaxias es una radiogalaxia. La radio emisión se produce cuando electrones del gas ionizado se mueven en la presencia de campos magnéticos.

Radiotelescopio: Antena, o una serie de ellas que se utilizan para detectar emisión de radio proveniente del espacio. Gracias a los radiotelescopios se han detectado innumerables radiofuentes así como la radiación de fondo que permea al Universo.

Rayos gamma: Radiación electromagnética de longitud de onda más corta y por consiguiente de mayor energía. Se producen durante las explosiones de supernova y en los discos de acreción de hoyos negros supermasivos que se encuentran en núcleos de galaxias.

Rayos X: Radiación electromagnética que tiene longitud de onda de milésimas de micra. Los discos de acreción que rodean a objetos compactos, como los agujeros negros, emiten rayos X. Para observar rayos X, provenientes del Cosmos, es necesario utilizar satélites.

Reacciones nucleares: Procesos por los cuales se combinan o fragmentan los núcleos de los átomos con la liberación o absorción de energía y de partículas, y la subsecuente formación de nuevos elementos. La fusión es cuando se unen los núcleos y la fisión cuando se rompen.

Relatividad: Cualquiera de las dos teorías propuestas por Eistein, la teoría especial (1905), que se refiere a la velocidad de los cuerpos cuándo ésta se acerca a la de la luz, y la general (1916), que se refiere a la gravitación y por consiguiente a la llamada curvatura del espacio.

Relativista: El adjetivo relativista se emplea para designar situaciones extremas donde se aplica la teoría de la relatividad. Por ejemplo, cuando un cuerpo se desplaza a velocidades cercanas a la de la luz o si su energía cinética es similar a la de su masa en reposo.

Remanente de supernova: Gas en expansión que se produjo durante la explosión de una estrella de masa mayor a 8 masas solares. Un ejemplo bien conocido es la nebulosa del Cangrejo. La velocidad de los gases es de varios miles de kilómetros por segundo. Los gases expulsados durante la explosión arrastran a los del medio interestelar.

S

Saros: Se  llama Período Saros, a un período de 6.585 días, que representa 18 años y 10 o 11 días, según los años bisiestos que se comprendan, luego de este tiempo, se repiten los mismos eclipses con algunas pocas diferencias. El período Saros, está basado en que grandes diferencias o desigualdades del movimiento lunar y solar se compensan.

Supernova: Explosión de una estrella de masa mayor a 8 la del Sol. Durante una explosión de supernova se producen todos los elementos debido a reacciones nucleares. En el máximo la luminosidad de una supernova es equivalente a mil millones de veces la del Sol.

T

Telescopio: Instrumento astronómico para capturar y enfocar la luz que permite observar objetos débiles y por consiguiente en algunas ocasiones muy lejanos. Los telescopios modernos utilizan espejos para recolectar la luz de cuerpos celestes.

U

Ultravioleta: El ultravioleta o luz ultravioleta es la radiación electromagnética de longitud de onda entre 0.00001 y 0.00003 milímetros. Las estrellas muy calientes emiten luz ultravioleta. Sólo es posible observar el Cosmos en el ultravioleta por medio de satélites ya que la atmósfera absorbe la mayor parte de esta radiación.

Unidad astronómica (UA): Distancia promedio entre la Tierra y el Sol. Es igual a 150 millones de kilómetros (1 x 1013 cm).

V

Vacío: Región del Universo que apenas contiene galaxias brillantes visibles. 

El vacío ocupa aproximadamente el 98 por ciento del volumen del Universo, y la materia brillante conocida como tal, el 2 por ciento restante. 

Vacío, campana: En óptica, la campana de vacío, se utiliza para aluminizar diferentes piezas que deben ser espejadas en su superficie. Se utiliza aluminio de alta pureza en forma de alambre, que en el momento del aluminizado se fundirá y caerá sobre las piezas ópticas colocadas dentro de la campana en forma de vapor, formando una superficie espejada muy fina, pudiendo ser la misma total o semi espejada, de acuerdo al uso que se le dará a las piezas colocadas dentro de la campana.

Velocidad de la luz: La velocidad de la luz es a la que viaja la radiación electromagnética. Es igual a        300 000 km/s. La velocidad dela luz es la más alta en la naturaleza. Eistein descubrió que permanece constante, independientemente de la velocidad a la que se mueva quien la quiera medir.

Velocidad radial: Velocidad de un objeto a lo largo de la línea visual del observador ; es decir, a la velocidad a la que se acerca o se aleja del observador. Se puede medir la velocidad radial de los objetos celestes gracias al efecto Doppler.

Vespucio, Américo: Geógrafo y navegante italiano, nació en Florencia (1454-1512), que se trasladó a España en 1490 e hizo, según parece, cuatro viajes al Nuevo Mundo al servicio de España o de Portugal. Realizó el primero en 1499, junto con Alonso de Ojeda y Juan de la Cosa. El cosmógrafo alemán Waldseemüller leyó sus relaciones de viajes y propuso dar al nuevo continente el nombre de América, denominación que apareció por primera vez en 1507. Fue nombrado Piloto mayor del Reino en 1508. Murió en Sevilla.

Vía Láctea: Banda de luz que atraviesa el cielo y que proviene de las estrellas del plano de la Galaxia. Su nombre derive de su aspecto lechoso. También se utiliza la palabra Vía Láctea para designar a la Galaxia.

Viento estelar: Flujo de partículas provenientes de la mayor parte de las estrellas. Es un mecanismo eficiente mediante el cual las estrellas pierden masa. Por ejemplo, las estrellas Wolf-Rayet, que son masivas y muy calientes, durante su evolución pierden más de la mitad de su masa en forma de viento.

Viento solar:  El viento solar es el flujo de gas enrarecido, altamente ionizado que se aleja del Sol hacia el espacio interplanetario.

Este viento es el que produce que la cola de los cometas siempre apunte en dirección contraria al Sol.